9 hitos astronómicos del 2009

Que el Año Internacional de la Astronomía haya terminado no significa que yo vaya a dejar de hablar de ella, así que aprovechando que enero aún no termina y que los top 10 son populares (sobre todo cuando son sólo 9 puntos) les presento los 9 hitos astronómicos del 2009.

9. Objetos extraños

En el 2009 la Tierra tuvo un asiento en primera fila para apreciar algunos de los objetos espaciales más espectaculares.

Para iniciar tenemos a las Leónidas, una lluvia de meteoos que como todos los años brindó un espectáculo sin precedentes a mediados de Noviembre.

El 8 de Octubre tuvimos un encuentro cercano con un asteroide que decidió acercarse a saludarnos; este visitante del espacio terminó explotando sobre Indonesia con la fuerza de varias bombas de Hiroshima y se convirtió en el objeto más grande en apuntar a la Tierra en más de una década.

Finalmente tenemos dos espectáculos de luces creados por el hombre; el primero de ellos fue cortesía de la NASA en el mes de Septiembre cuando se lanzó un cohete que creaba nubes que brillan en la noche, el segundo espectáculo nocturno fue el de la imagen que acompaña esta entrada y que apareció sobre los cielos de Noruega en Diciembre; muchos pensaron que se trataba de un portal interdimencional, una máquina del tiempo o un mensaje alienígena, aunque finalmente el ministro de defensa ruso confirmó que se trataba de el lanzamiento fallido de uno de sus cohetes, lo que ocasionó que el mismo saliera describiendo una espiral.

8. Mercurio desenmascarado

En Septiembre Mercurio recibió el tercer y último sobrevuelo de la sonda MESSENGER de la NASA, el sobrevuelo no sólo ayudo a guiar la nave a la órbita de Mercurio que se tiene prevista para el 2011, también ayudo a mapear el 98% de la superficie del planeta y mostró que la misma contenia grandes cantidades de metales pesados como hierro y titánio. Más impresionante aún es el hecho de que la sonda reveló un cambio de estaciones en el pequeño planeta el cual se presenta con ligeros cambios en la composición química de su delgada atmosfera.

7. El agujero negro más masivo

Este mounstruo fue encontrado por los astrofísicos en el centro de la galaxia M87 y pesa 6,400 millones de veces la masa del Sol. El agujero negro obtuvo esta distinción después de que los datos originales fueran sometidos a revisión mediante modelos por computadora y observaciones con telescopios.

6. Año del Telescopio Espacial

Una nueva generación de telescopios espaciales fue lanzada este año por parte de las agencias espaciales Estadounidenses y Europeas; dichos telescopios son el Kepler de la NASA que tiene como misión encontrar planetas extrasolares mediante el tránsito de los mismos frente a su estrella. Los otros telescopios que se unen a la exploración espacial son el Hershel y Planck de la ESA; el primero de ellos se encargará de realizar observaciones en el infrarrojo, mientras que Planck tiene como misión el tratar de estudiar la “primera luz”  del universo que emergió justo después del Big Bang. Finalmente tenemos al observatorio WISE de la NASA lanzado en diciembre con la misión de escanear el cielo en infrarrojo.

Estos telescopios se unen a los observatorios de rayos X Chandra y XMM Newton, de la NASA y ESA respectivamente quienes cumplieron 10 años de servicio este 2009, así como al ampliamente conocido Hubble.

5. Hielo de agua en Marte

En el 2009 la posibilidad de un Marte que alguna vez hubiera sido más húmedo se vió más cerca que nunca. Las rocas espaciales que impactaron en la superficie del planeta ayudaron a los científicos a descubrir que había hielo cerca de la superficie y que este se encontraba formado en un 99% de agua pura, posibles remanentes de capas de hielo enterradas que podrían cubrir casi la mitad del planeta.

El mapeado intensivo de los valles que cruzan la superficie del planeta apuntan a un posible oceáno en el pasado del planeta, según los científicos. La sonda Opportunity de la NASA también a continuado proveyendo evidencia de que el agua podría haber ayudado a esculpir la superficie del planeta.

Finalmente, una hilera de glóbulos unidos a las patas del Phoenix Mars Lander de la NASA representan una posible pero controversial evidencia de agua en estado líquido en Marte.

4. Primer planeta rocoso alrededor de otra estrella

Primero, los asotrónomos confirmaron la existencia del primer planeta rocoso alrededor de otra estrella. El planeta llamado CoRoT-7b, representa el primer exoplaneta con una densidad similar a la de la Tierra, aunque con temperaturas en su superficie superiores a los 1,000 grados Celsius.

El segundo rocoso, rico en agua, llamado GJ 1214b fue la primera “Super Tierra” (planetas con un rango de masa entre la Tierra y Neptuno) en la que se pudiera confirmar una atmósfera.

3. El Telescopio Espacial Hubble ve más profundo en el Universo

Después de sobrevivir a una intervención quirúrgica en órbita, el amado Telescopio Espacial Hubble de la NASA regresó para mostrar que se encontraba mejor que nunca. Gracias a la instalación de instrumentos nuevos y más potentes se pudo observar los que podrían ser las galaxías más antiguas y distantes jamás vistas.

Como bonus, el Hubble también tuvo tiempo para ver un impacto inesperado en Júpiter.

2. Júpiter bajo fuego

Lo que primero fue reportado por un astrónomo aficionado como una nueva mancha oscura en Júpiter resultó ser un “moretón” del tamaño del Oceáno Pacífico, dejado por un asteróide o cometa en el verano del 2009.

1. Agua en la Luna

Talvez ninguna revelación científica de este año provó ser tan significativa como el descubrimiento de agua en la Luna. Una Luna que durante mucho tiempo fue descrita como un ambiente seco y árido ahora presenta la tentadora posibilidad de colonias lunares, sin mencionar la posibilidad de establecer puntos de lanzamiento para exploraciones espaciales más distantes.

La sonda LCROSS de la NASA se estrelló contra la superficie del polo sur lunar, y los escómbros arrojados por el impacto mostraron hielo de agua en grandes cantidades.

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